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 ¿Cuanta agua requerimos en nuestra vida cotidiana? ¿Es decir, para nuestro nivel habitual de consumo de productos y servicios?

La pregunta puede parecer obvia si solo pensamos en al agua que directamente usamos para cocinar, bañarnos, tomar directamente o en el sanitario. Esa medición de consumo nos aparece en la factura que nos llega del servicio de acueducto de la ciudad donde vivimos.

Sin embargo, los consumidores usualmente no sabemos u olvidamos que una gran cantidad de productos y servicios, o procesos industriales requieren de agua (y en cantidades/volumenes que resultan sorprendentes)  para generar cada "unidad" producida (ej. 1 par de zapatos, 1 naranja, 1 hamburguesa). El concepto se conoce también como "agua virtual" o "agua incorporada" y permite entender el verdadero impacto en uso de agua de nuestros patrones de consumo.

El concepto de huella del agua o huella hídrica se define como el "volumen total de agua dulce usado en el sitio de producción del bien y durante la cadena de abastecimiento" .Fue propuesto en 2002 por el profesor holandes Arjen Hoekstra como un instrumento para concientizar sobre el impacto de nuestros habitos de consumo pero también de nuestra eficiencia en el uso del agua en la producción de bienes y servicios. El "uso" incluye el tratamiento de contaminantes. 

¿Como se calcula? Se requiere analizar el proceso de producción integral (es decir, identificar cada uno de sus pasos en toda la cadena de abastecimiento) y determinar cuanta agua directa o indirecta se esta usando,  además de calcular, dependiendo del tipo de proceso, las 3 posibles huellas:

El siguiente video explica el concepto:

La huella se puede calcular para productos, procesos, para individuos específicos(Cuál es la huella de agua que yo genero?) y para comunidades/regiones/paises.Por lo tanto se puede expresar en:

Veamos algunos calculos de promedios* de huella de agua para productos usuales de nuestro consumo:

Sorprendido? Yo lo estuve al conocer por primera vez varios de estos valores.En general se observa que los productos animales y/o aquellos que requieren mayor procesamiento requieren mas cantidad de agua por Kg.

Ahora veamos algunos valores* per capita(por día) y totales(por año) de paises desarrollados y de iberoamerica:

¿Que se puede inferir de estos datos? Que el consumo per capita es bastante variable y no parece depender únicamente del grado de desarrollo económico o industrialización del pais. Si bien Estados Unidos tiene un alto consumo per capita, Alemania consume casi la mitad, mientras que España, con menor desarrollo económico que el pais germano tiene un nivel cercano al pais norteamericano. En América Latina, por su parte se observa que Brasil y México, tal vez por su grado de industrialización, estan por delante en mas de mil m3/año del resto de paises latinoamericanos listados. De notar que Chile, el pais con mayor ingreso per capita de la región, esta por debajo mas de dos mil m3/año, de México y Brasil.

Un caso especial es Emiratos Arabes Unidos, pais con alto ingreso per capita gracias a grandes yacimientos de petroleo y que además es casi que totalmente desertico.

A que se deben las variaciones entre los diferentes paises? Algunos factores son: grado de industrialización, prevalencia de industrias con procesos intensivos en agua, prácticas de agricultura, caracteristicas climaticas (que pueden causar mayor o menor perdida por evapotranspiración), patrones de consumo (ej. mayor o menor consumo de carne de res).

La huella hídrica o de agua es un indicador relativamente simple de entender(pero no fácil de calcular) que nos ayuda a dimensionar el impacto ambiental de nuestras decisiones de producción y de consumo, y por lo tanto puede inducir a tomar acciones para lograr mayor eficiencia en uso del agua.

Si bien este indicador tiene deficiencias, como asumir costos iguales de uso de agua sin tener en cuenta la disponibilidad de la zona o región de donde se obtiene, su simplicidad lo ha hecho muy popular en la discusión global sobre la gestión y tratamiento de nuestro liquído vital. 

Si consideramos que para 2030, la mitad de la población mundial podría vivir en condiciones de estres hídrico (menos de 1.700 m3 per capita por día), la generación de conciencia en el uso racional del agua no da espera.

*Los valores fueron tomados del sitio web de Water Footprint Network, la organización creada por el profesor Arjen Hoekstra para difundir el uso de la huella de agua.