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 ¿Cuanta agua requerimos en nuestra vida cotidiana? ¿Es decir, para nuestro nivel habitual de consumo de productos y servicios?

La pregunta puede parecer obvia si solo pensamos en al agua que directamente usamos para cocinar, bañarnos, tomar directamente o en el sanitario. Esa medición de consumo nos aparece en la factura que nos llega del servicio de acueducto de la ciudad donde vivimos.

Sin embargo, los consumidores usualmente no sabemos u olvidamos que una gran cantidad de productos y servicios, o procesos industriales requieren de agua (y en cantidades/volumenes que resultan sorprendentes)  para generar cada "unidad" producida (ej. 1 par de zapatos, 1 naranja, 1 hamburguesa). El concepto se conoce también como "agua virtual" o "agua incorporada" y permite entender el verdadero impacto en uso de agua de nuestros patrones de consumo.

El concepto de huella del agua o huella hídrica se define como el "volumen total de agua dulce usado en el sitio de producción del bien y durante la cadena de abastecimiento" .Fue propuesto en 2002 por el profesor holandes Arjen Hoekstra como un instrumento para concientizar sobre el impacto de nuestros habitos de consumo pero también de nuestra eficiencia en el uso del agua en la producción de bienes y servicios. El "uso" incluye el tratamiento de contaminantes. 

¿Como se calcula? Se requiere analizar el proceso de producción integral (es decir, identificar cada uno de sus pasos en toda la cadena de abastecimiento) y determinar cuanta agua directa o indirecta se esta usando,  además de calcular, dependiendo del tipo de proceso, las 3 posibles huellas:

  • Huella azul: Agua de lluvia. Particularmente relevante para productos agrícolas.
  • Huella verde: Agua de rios, lagos, acuíferos. Fuentes a nivel de superficie o subterraneas. Puede ser extraída directamente o nos llega a través de sistemas de acueductos. Particularmente relevante para irrigación de zonas de agricultura, procesos industriales, empresas de servicios y hogares.
  • Huella gris: Agua requerida para tratar/asimilar contaminantes.  

El siguiente video explica el concepto:

La huella se puede calcular para productos, procesos, para individuos específicos(Cuál es la huella de agua que yo genero?) y para comunidades/regiones/paises.Por lo tanto se puede expresar en:

  • Litros o metros cubicos por unidad(ej. 1 pera) o peso(Kg, Ton).
  • Por proceso productivo(cultivo de limones) en un período de tiempo.
  • Por persona(per capita) en un período de tiempo.
  • Volumenes totales para una conjunto de personas.

Veamos algunos calculos de promedios* de huella de agua para productos usuales de nuestro consumo:

  • 1 banana: 160 litros.
  • 1 tomate: 50 litros.
  • Arroz blanco: 2500 litros por Kg.
  • Papa 250 litros por Kg.
  • Carne de cerdo: 5990 litros por Kg.
  • 1pizza margarita de 720 gramos: 1260 litros.
  • Leche: 1020 litros por Kg.
  • Huevos: 3330 litros por Kg.
  • 1 taza de cafe: 130 litros.
  • Chocolate: 17.000 litros por Kg.
  • Carne de pollo: 4325 litros por Kg.
  • Queso: 5060 litros por Kg.
  • Pan de trigo: 1608 litros por Kg.
  • Carne de res: 15400 litros por Kg.

Sorprendido? Yo lo estuve al conocer por primera vez varios de estos valores.En general se observa que los productos animales y/o aquellos que requieren mayor procesamiento requieren mas cantidad de agua por Kg.

Ahora veamos algunos valores* per capita(por día) y totales(por año) de paises desarrollados y de iberoamerica:

  • USA: 7.000 litres per capita por día. 820 mil millones de m3/año.
  • Japón:3.800 litros per capita por día. 170 mil millones de m3/año.
  • China: 2.900 litros per capita por día. 1.4 billones de m3/año.
  • Alemania: 3.900 litros per capita por día. 120 mil millones de m3/año.
  • Emiratos Arabes Unidos: 8.600 litros per capita por día. 10 mil millones de m3/año.
  • España:6.700 litros per capita por día. 100 mil millones de m3/año.
  • México: 5.400 litros per capita por día. 200 mil millones de m3/año.
  • Brasil: 5.600 litros per capita por día. 360 mil millones de m3/año.
  • Argentina: 4.400 litros per capita por día. 60 mil millones de m3/año.
  • Chile: 3.200 litros per capita por día. 18 mil millones de m3/año.
  • Perú: 3.000 litros per capita por día. 28 mil millones de m3/año.
  • Colombia: 3.800 litros per capita por día. 55 mil millones de m3/año.

¿Que se puede inferir de estos datos? Que el consumo per capita es bastante variable y no parece depender únicamente del grado de desarrollo económico o industrialización del pais. Si bien Estados Unidos tiene un alto consumo per capita, Alemania consume casi la mitad, mientras que España, con menor desarrollo económico que el pais germano tiene un nivel cercano al pais norteamericano. En América Latina, por su parte se observa que Brasil y México, tal vez por su grado de industrialización, estan por delante en mas de mil m3/año del resto de paises latinoamericanos listados. De notar que Chile, el pais con mayor ingreso per capita de la región, esta por debajo mas de dos mil m3/año, de México y Brasil.

Un caso especial es Emiratos Arabes Unidos, pais con alto ingreso per capita gracias a grandes yacimientos de petroleo y que además es casi que totalmente desertico.

A que se deben las variaciones entre los diferentes paises? Algunos factores son: grado de industrialización, prevalencia de industrias con procesos intensivos en agua, prácticas de agricultura, caracteristicas climaticas (que pueden causar mayor o menor perdida por evapotranspiración), patrones de consumo (ej. mayor o menor consumo de carne de res).

La huella hídrica o de agua es un indicador relativamente simple de entender(pero no fácil de calcular) que nos ayuda a dimensionar el impacto ambiental de nuestras decisiones de producción y de consumo, y por lo tanto puede inducir a tomar acciones para lograr mayor eficiencia en uso del agua.

Si bien este indicador tiene deficiencias, como asumir costos iguales de uso de agua sin tener en cuenta la disponibilidad de la zona o región de donde se obtiene, su simplicidad lo ha hecho muy popular en la discusión global sobre la gestión y tratamiento de nuestro liquído vital. 

Si consideramos que para 2030, la mitad de la población mundial podría vivir en condiciones de estres hídrico (menos de 1.700 m3 per capita por día), la generación de conciencia en el uso racional del agua no da espera.

*Los valores fueron tomados del sitio web de Water Footprint Network, la organización creada por el profesor Arjen Hoekstra para difundir el uso de la huella de agua.